La semaine dernière, les actions de la société canadienne de cannabis Aphria (APHA) ont chuté de plus de 20% en une seule journée de négociation. Alors que le marché légal de la marijuana en plein essor a connu sa juste part de turbulences, la chute massive du cours des actions s’est encore démarquée. Pourquoi le changement soudain de prix? Plus tôt dans l’après-midi, le vendeur à découvert Hindenburg Research a allégué que des initiés d’Aphria avaient procédé à des acquisitions surévaluées et à des informations financières frauduleuses.

Aphria a publié une déclaration appelant le rapport du vendeur à découvert une « tentative malveillante et égoïste de profit en manipulant le cours de l’action [the company’s] », mais les dégâts avaient déjà été fait. À la clôture du marché le 14 décembre 2018, le cours de l’action avait commencé à se remettre de son creux du 4 décembre de 4,51 $ par action. Cependant, même en se négociant à 5,60 $ par action, Aphria reste bien en deçà de la fourchette de 8 $ à 10 $ dont elle a bénéficié pendant une grande partie du mois de novembre.

Quel est le problème avec les acquisitions de cannabis?

Pour les investisseurs entrant la scène légale du cannabis, Aphria est un important récit édifiant. Indépendamment du fait que les accusations du vendeur à découvert soient vraies ou fausses, elles témoignent d’une tendance plus large émergeant parmi les petites entreprises sur le marché du cannabis. Alors que l’espace légal du cannabis a pris son envol, les entreprises désireuses de se distinguer ont pris divers moyens pour étendre leur portée aussi rapidement que possible.

Pour certaines opérations, comme Aurora Cannabis (ACB), cela signifie investir des millions de dollars dans de nouvelles installations, pénétrer de nouveaux marchés et plus encore. Pour d’autres, comme Aphria, les moyens d’expansion ont impliqué une approche un peu plus féroce: certaines entreprises ont grandi en acquérant agressivement des concurrents potentiels. Aphria n’est pas seule non plus. Les sociétés canadiennes de marijuana Aurora (ACB) et Canopy Growth Corp. (CGC) ont dépensé des centaines de millions de dollars pour acheter d’autres tenues de marijuana au cours de la dernière année seulement.

Pendant un rythme rapide les acquisitions ne sont pas problématiques en elles-mêmes, les entreprises rencontrent des difficultés lorsqu’elles paient pour des acquisitions en actions plutôt qu’en espèces. Selon certaines estimations, plus des deux tiers de toutes les transactions du secteur du cannabis impliquant un changement de contrôle de l’entreprise ont été entièrement financées par des actions. Dans le secteur mondial des fusions et acquisitions, en comparaison, environ la moitié de toutes ces transactions en 2018 ont été financées de cette façon.

Lorsqu’une entreprise de cannabis utilise des actions pour acheter un concurrent, son nombre total d’actions augmente. Alors quel est le problème? Lorsqu’une entreprise augmente ses actions, elle dilue le montant d’argent que chacune de ces actions gagne, appelé ratio cours / bénéfice. Cela signifie deux choses pour les acquisitions: premièrement, les acquisitions rendent plus difficile pour les entreprises de déclarer des ratios prix / revenus solides à moins que l’acquisition n’augmente proportionnellement le montant d’argent qu’elles font; et deuxièmement, les acquisitions effectuées à partir des actions de la société sont intrinsèquement risquées, en particulier dans un espace aussi volatil que l’industrie du cannabis légale.

Pourquoi l’industrie du cannabis est-elle si volatile?

Le cannabis légal n’est, dans l’ensemble, pas testé en tant qu’industrie. Il existe des dizaines d’entreprises qui visent la domination, mais peu de vainqueurs clairs sont apparus à ce stade. De nombreuses sociétés de premier plan, comme Aurora, ont été secouées par le ralentissement du marché boursier – et beaucoup d’autres sont susceptibles d’être assiégées par des acquisitions mal avisées dans la course au sommet. Qu’est-ce que tout cela signifie pour les investisseurs? Méfiez-vous des entreprises qui se développent de manière trop agressive et surveillez de près les principales acquisitions et ventes de tenues de marijuana en pleine croissance. Les investisseurs, les analystes de marché et même les sociétés de cannabis eux-mêmes ne sont pas encore sûrs de qui sortira en tête de la course à la croissance.