Qu’est-ce que le rationnement?

Le rationnement est la pratique consistant à contrôler la distribution d’un bien ou d’un service afin de faire face à la pénurie. Le rationnement est un mandat du gouvernement, au niveau local ou fédéral. Elle peut être entreprise en réponse à des conditions météorologiques défavorables, à des restrictions commerciales ou d’importation / exportation, ou dans des cas plus extrêmes, pendant une récession ou une guerre.

Points clés à retenir

  • Le rationnement est la limitation des biens ou des services qui sont en forte demande et en pénurie.
  • Elle est souvent entreprise par les gouvernements comme un moyen d’atténuer l’impact de la pénurie et de défis économiques.
  • Le rationnement risque de générer des marchés noirs et des pratiques contraires à l’éthique en tant que personnes essayer de contourner l’austérité imposée par une ration.

Fonctionnement du rationnement

Le rationnement implique la distribution contrôlée d’un bien ou d’un service rare. Un individu peut se voir attribuer une certaine quantité de nourriture par semaine, par exemple, ou les ménages peuvent être autorisés à arroser leur pelouse uniquement certains jours.

Selon la loi de l’offre et de la demande, lorsque l’offre disponible d’un bien ou d’un service tombe en dessous de la quantité demandée, le prix d’équilibre augmente, souvent à des niveaux inabordables. Le rationnement déprime artificiellement le prix en imposant des contraintes à la demande (alternativement, des plafonds de prix peuvent être imposés, créant un besoin de rationnement afin de maintenir un certain niveau d’approvisionnement). Le rationnement entraîne généralement des pénuries.

Exemple de rationnement

Par exemple, l’embargo sur le pétrole arabe de 1973 a fait chuter l’approvisionnement en essence aux États-Unis, poussant des prix. Le gouvernement fédéral a rationné les approvisionnements nationaux en pétrole des États, qui à leur tour ont mis en place des systèmes pour rationner leurs stocks limités. Dans certains États, les voitures dont les plaques d’immatriculation se terminent par des nombres impairs n’étaient autorisées à se remplir qu’à des dates impaires, par exemple. Ces réponses ont empêché la flambée des prix du gaz, mais ont entraîné de longues files d’attente.

Face au choix de laisser inexorablement augmenter le prix des produits de première nécessité, ou d’imposer des rations, les gouvernements choisissent généralement cette dernière; le choix n’est peut-être pas idéal, mais il n’est pas nécessairement irrationnel, car l’alternative peut être des troubles.

Considérations particulières

La théorie économique classique suggère que lorsque la demande dépasse l’offre, les prix augmentent et les prix élevés, à leur tour , restreignent la demande et encouragent de nouveaux entrants sur le marché, en augmentant l’offre et en ramenant les prix à des niveaux raisonnables. Si la réalité était aussi simple, le rationnement serait à la fois contre-productif – car il crée des pénuries – et inutile, car le marché agira pour se stabiliser.

Le problème est que pour certains biens et services – nourriture, carburant et soins médicaux – la demande est inélastique; c’est-à-dire qu’elle ne diminue pas proportionnellement aux augmentations de prix. D’autres problèmes empêchent les marchés de se rééquilibrer comme le prédit la théorie classique: l’entrée de nouveaux fournisseurs peut ne pas être possible si la pénurie est le résultat d’une mauvaise récolte, d’une guerre, d’une catastrophe naturelle, d’un siège ou d’un embargo. Bien qu’il ne soit pas idéal, le rationnement est souvent entrepris par des gouvernements qui autrement seraient confrontés à une crise économique encore plus grande.

Rationnement pour lutter contre les pénuries

De nombreuses économies capitalistes ont temporairement recouru au rationnement afin de faire face à des pénuries en temps de guerre ou en cas de catastrophe: les États-Unis et la Grande-Bretagne ont publié des livres de rationnement pendant la Seconde Guerre mondiale, par exemple, en limitant les quantités de pneus, d’essence, de sucre, de viande, de beurre et d’autres biens pouvant être achetés.

Dans les pays communistes, en revanche, le rationnement était dans de nombreux cas une caractéristique permanente ou semi-permanente de la vie quotidienne. À Cuba en 2019, un livre de rations a permis à un individu de recevoir de petites quantités de riz, de haricots, d’œufs, de sucre, de café et d’huile de cuisson pour l’équivalent de quelques centimes aux États-Unis. Comme cela ne suffit pas pour survivre, les Cubains doivent acheter des fournitures supplémentaires sur le marché libre, où le prix du riz est environ 20 fois plus élevé. De plus, le nombre d’articles de qualité supérieure que les Cubains peuvent acheter sur le marché libre, comme le poulet, est limité.

Cuba a incité le rationnement comme moyen d’atténuer l’impact d’une crise économique; les citoyens ont droit à de petites quantités de nourriture de base pour presque rien, alors que tout le reste est cher et les fournitures sont limitées.

Risques de rationnement

Le rationnement fournit aux gouvernements un moyen de limiter la demande, de réguler l’offre et de plafonner les prix, mais il ne neutralise pas totalement les lois de l’offre et de la demande. Les marchés noirs surgissent souvent lorsque le rationnement est en vigueur. Cela permet aux gens d’échanger des produits rationnés dont ils ne veulent peut-être pas contre ceux qu’ils font.

Les marchés noirs permettent également aux gens de vendre des biens et des services à des prix plus conformes à la demande, sapant ainsi l’intention de rationnement et de contrôle des prix, mais atténuant parfois les pénuries. Les marchés noirs génèrent souvent des bénéfices pour les membres des mêmes organismes gouvernementaux qui imposent des rations, ce qui les rend presque impossibles à éradiquer. Dans certains cas, ils sont explicitement tolérés, comme sur les marchés de Cuba pour les marchandises rationnées en quantités insuffisantes.